Dr. Gonzalo Medina: Ciencia para la protección de ecosistemas

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El crecimiento de las poblaciones humanas y la expansión de las industrias productivas hacia zonas silvestres ha generado un impacto sobre los ecosistemas que, aunque silencioso, avanza amenazando el equilibro de la vida en las áreas intervenidas.

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En este contexto, el Dr. Gonzalo Medina, decano de la Facultad de Ecología y Recursos Naturales de la Universidad Andrés Bello, lidera una investigación que busca determinar el efecto de enfermedades propias de animales introducidos sobre especies de fauna silvestre.

“Nuestro trabajo se ha centrado en el estudio de enfermedades como la rabia, la leptospirosis, la toxoplasmosis, el virus del distemper y el parvovirus canino sobre especies de fauna silvestre con problemas de conservación; así como también la interacción con especies introducidas, como el perro doméstico y el visón norteamericano”, explica el Dr. Medina.

En el estudio también participan el Dr. Daniel Pons, académico del Departamento de Matemáticas de la Universidad Andrés Bello; e investigadores de las universidades de Concepción, Kansas y Massachusetts. En una primera etapa, los investigadores se embarcaron en largas campañas en las regiones de Magallanes, Aysén, Los Lagos y Los Ríos con el fin de obtener muestras de sangre de especies de fauna silvestre.

Luego, a través de modelos matemáticos y espaciales, los científicos se propusieron predecir la distribución de patógenos, sus reservorios, huéspedes y el efecto de variables como el cambio del paisaje o el cambio climático. En este sentido, el Dr. Daniel Pons expone que “los conflictos y dinámicas en estudio son complementados con la obtención de datos en terreno y geo-espaciales. Esta información sugiere la búsqueda de modelos físico-matemáticos, la cual llevamos a cabo dando prioridad a la simplicidad. Así poder incorporar los datos y obtener conclusiones tanto de tipo cualitativo como cuantitativo”.

“Con ello logramos determinar la presencia de una cepa del virus de la influenza aviar en la Antártica, distinta a la descubierta a nivel global”, agrega el decano de la Facultad de Ecología y Recursos Naturales.

Finalmente, el Dr. Gonzalo Medina añade que “nuestros resultados permiten desarrollar sistemas de prevención de enfermedades en las personas y en las especies de animales silvestres. De la misma forma, alerta de posibles casos
de enfermedades infecciosas en las personas según la región y situación de coexistencia con especies de reservorio, huésped o vulnerables”.

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Protecting Ecosystems with Science

Human population growth and the expansion of industrial activities into wild areas have impacted ecosystems in ways that are silently threatening the equilibrium of endemic species.

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In regards to this, Dr. Gonzalo Medina, Dean for the Faculty of Ecology and Natural Resources at the Universidad Andrés Bello, is leading research that seeks to determine the effects of diseases from introduced animal species on endemic fauna.

“Our work has centered on studying the impact of diseases such as rabies, leptospirosis, toxoplasmosis, canine distemper, and canine parvovirus on endemic species with conservation issues, as well as on introduced species, such as the domestic dog and North American mink,” explains Dr. Medina.

Also participating in ongoing research are Dr. Daniel Pons, investigator for the Department of Mathematics of the Faculty of Exact Sciences at the Universidad Andrés Bello, and investigators from the Universities of Concepción, Kansas, and Massachusetts. In the first stage, the research team embarked on long campaigns to the Magallanes, Aysén, Los Lagos, and Los Ríos Regions to obtain blood samples from endemic fauna.

Mathematical and spatial models were then used to predict the distribution of pathogens and pathogen reservoirs, as well as the effects of variables such as landscape and climate changes. Related to this, Dr. Daniel Pons explains that, “The dynamics under study are complemented by field and geospatial data. These data have guided the search for physical-mathematical models, with simplicity a priority. Through these models, we are able to incorporate quantitative and qualitative data to obtain conclusions”.

“Using this methodology, we were able to identify a bird flu strain in the Antarctic different to the strains discovered globally”, adds Dr. Pons.

Dr. Gonzalo Medina concludes that, “Our results facilitate the development of systems for disease prevention in people and endemic animal species. Likewise, our data could act as an alert for possible cases of infectious diseases in people according to region and coexistence with reservoir, host, or vulnerable species”.

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